Qu’est-ce que le syndrome d’irradiation aiguë ? Voici ce qu’il faut savoir sur la maladie vue sur « Chernobyl » de HBO

Si vous n’avez pas vu Tchernobyl de HBO, vous manquez quelque chose. La mini-série raconte l’histoire de l’explosion de la centrale nucléaire de 1986 dans l’actuelle Ukraine, des instants qui ont suivi l’explosion aux conséquences néfastes de l’accident.

L’un des aspects les plus poignants de l’émission est son regard rapproché sur les horreurs du syndrome d’irradiation aiguë (ARS). Les visuels rendent douloureusement évident que quelque chose de terrible est arrivé à ceux qui ont été directement exposés aux radiations de Tchernobyl. Mais quoi exactement c’était un peu plus difficile à comprendre.

Au cours des trois années qui ont suivi l’explosion de Tchernobyl, environ 530 000 travailleurs de l’opération de récupération (pensez aux pompiers et autres premiers intervenants) ont été enrôlés pour aider à nettoyer l’accident. Ces travailleurs ont été exposés à des niveaux de rayonnement extrêmement élevés – une moyenne de 120 millisieverts (mSv), soit plus de 1 000 fois plus puissants qu’une radiographie pulmonaire, selon l’Organisation mondiale de la santé. On pense que ceux qui ont répondu le plus tôt ont été exposés à des niveaux encore plus élevés que cela.

Qu’est-ce que le syndrome d’irradiation aiguë ?

Selon le CDC, le syndrome de rayonnement aigu survient lorsqu’une personne est exposée à un niveau de rayonnement très élevé en peu de temps. Les premiers symptômes du SRA comprennent des nausées, des vomissements, des maux de tête et de la diarrhée, qui peuvent survenir quelques minutes à quelques jours après l’exposition.

Après la disparition des symptômes initiaux, une victime de l’ARS se sentira généralement bien pendant un certain temps avant de rechuter. Les symptômes de la personne varient en fonction du niveau de rayonnement reçu, mais certains des symptômes comprennent une perte d’appétit, de la fatigue, de la fièvre, des nausées, des vomissements, de la diarrhée et peut-être même des convulsions et un coma.

Les dommages cutanés sont un autre effet secondaire de l’ARS, qui devient évident dans le troisième épisode de l’émission. Un gonflement, des démangeaisons et une rougeur de la peau peuvent survenir. Dans les cas les plus extrêmes, les personnes peuvent également subir une perte de cheveux permanente, des glandes sébacées et sudoripares endommagées, une décoloration de la peau, des cicatrices et des ulcérations, ou la mort des tissus.

Plus l’exposition est élevée, plus la personne est susceptible de mourir du SRA. La mort par SRA survient généralement à la suite d’une carie de la moelle osseuse, qui provoque des infections et des hémorragies internes.

Quels sont les effets à long terme de l’exposition aux radiations ?

Valery Legasov, le chimiste qui a travaillé pour aider à résoudre l’explosion de Tchernobyl, est un personnage principal de la mini-série HBO. Il réitère tout au long de l’émission que l’exposition aux radiations, même à des niveaux modérés ou faibles, peut avoir des effets à long terme sur la santé d’une personne.

Selon l’EPA, l’exposition aux radiations à des doses modérées (comme l’aurait fait la ville voisine de Pripyat) peut augmenter le risque de cancer, en particulier de cancer de la thyroïde. De plus, les enfants et les fœtus courent un risque accru de problèmes de santé liés aux rayonnements. Une exposition à des niveaux modérés peut entraîner une division rapide des cellules, ce qui peut entraîner des anomalies du développement et des malformations congénitales dans ces groupes sensibles.

Que font les pilules d’iode ?

Tout au long de l’émission, plusieurs personnages recommandent des pilules d’iode comme traitement du SRA. L’iode aide la thyroïde à bloquer l’absorption de l’iode radioactif nocif, ce qui pourrait éventuellement conduire au cancer.

Selon le CDC, la thyroïde est l’organe le plus sensible à l’iode radioactif, donc empêcher son absorption dans le corps peut aider à réduire les risques de développer un cancer. Bien que de nombreux aliments (comme le sel de table) contiennent des niveaux sains d’iode pour un régime alimentaire normal, ils n’ont pas le niveau d’iode de potassium nécessaire en cas de retombées nucléaires.

Les pilules d’iode ne doivent pas être prises à moins d’être recommandées par les autorités sanitaires, en cas d’accident radiologique. Ils ne protégeront pas non plus contre les autres effets immédiats sur la santé de l’empoisonnement aux radiations en plus des dommages à la thyroïde.

En fin de compte, les niveaux de rayonnement nécessaires pour provoquer le SRA ne se produiraient qu’en cas de crise de rayonnement. Bien que vous puissiez vous consoler du fait que les niveaux de rayonnement de Tchernobyl ont considérablement diminué au cours des 30 dernières années – et du fait que les catastrophes impliquant des réacteurs nucléaires sont rares – vous pouvez en savoir plus sur ce qu’il faut faire en cas d’urgence radiologique ici.

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