Qu’est-ce que la sérotonine et comment affecte-t-elle votre humeur ?

Il est célèbre pour garder vos émotions sur une quille uniforme, mais ce n’est pas tout ce que fait la sérotonine. « Nous en apprenons chaque jour davantage sur la sérotonine », déclare Brian Barnett, MD, psychiatre à la Cleveland Clinic. « Plus nous le recherchons, plus nous réalisons les rôles complexes qu’il joue. »

Le principal élément constitutif de la sérotonine est un acide aminé essentiel appelé tryptophane. Lorsque vous mangez des aliments qui contiennent des nutriments, tels que la dinde, les bananes, les œufs, les noix et le fromage, une partie est absorbée dans la circulation sanguine et se rend au cerveau, où elle est convertie en sérotonine. Mais la grande majorité de l’approvisionnement en sérotonine de votre corps (plus de 95 % !) Est produite dans votre intestin. Et encore plus intéressant : ces deux pools de sérotonine ne se mélangent jamais car la sérotonine ne traverse pas la barrière hémato-encéphalique. « Malgré le fait qu’ils soient identiques, ils ne se parlent pas », explique Patricia Ducy, PhD, professeure agrégée de pathologie et de biologie cellulaire au Columbia University Irving Medical Center.

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Vos réserves de sérotonine fonctionnent également différemment : dans le cerveau, le produit chimique agit comme un neurotransmetteur, aidant les neurones à communiquer. Dans l’intestin, il agit comme une hormone, facilitant la digestion ; la sérotonine restante qui se glisse dans la circulation sanguine semble affecter une variété de processus d’une manière que les scientifiques commencent tout juste à découvrir.

L’esprit compte

Commençons par le travail pour lequel la sérotonine est la plus connue : relier vos pensées à vos sentiments. « La sérotonine nous aide à évaluer et à comprendre les émotions de l’autre, comme si quelqu’un cherche à nous faire du mal ou s’il vient en paix », explique George Papakostas, MD, psychiatre au Massachusetts General Hospital. On pense que c’est l’un des neurotransmetteurs les plus anciens, ajoute-t-il, signalant à nos premiers ancêtres quand ils étaient en sécurité et quand ils devaient courir comme un diable pour survivre. Considérant cela, il est facile de comprendre pourquoi la sérotonine joue un rôle si vital dans la régulation de votre humeur, vous permettant de passer d’un état d’esprit calme et satisfait à un état anxieux pour vous protéger, et vice-versa.

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Si la sérotonine n’est pas capable de faire son travail, des problèmes de santé mentale peuvent survenir. « La sérotonine relie cette autoroute entre les pensées, les émotions et les défenses. Lorsque cette autoroute de l’information devient dérégulée, vous pouvez avoir un trouble de l’humeur ou de l’anxiété », explique le Dr Papakostas.

Les scientifiques ne savent pas encore ce qui cause ce dérèglement. Mais ce qu’ils savent, c’est que manger plus d’aliments riches en tryptophane, dans le but d’amener le cerveau à produire plus de sérotonine, n’est probablement pas le moyen d’y remédier. Pour commencer, la plupart d’entre nous consomment déjà beaucoup d’acides aminés, dit Ducy. « Le tryptophane se trouve dans tellement d’aliments qu’il faudrait travailler très dur pour avoir une carence. » De plus, le tryptophane doit rivaliser avec d’autres acides aminés pour entrer dans votre caboche. « Imaginez une porte tournante que les acides aminés doivent traverser pour entrer dans le cerveau », déclare Randy Blakely, PhD, professeur au Charles E. Schmidt College of Medicine de la Florida Atlantic University et directeur exécutif du FAU Brain Institute. « Il n’y en a qu’un certain nombre qui peuvent entrer à la fois. »

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Ce qui est plus susceptible d’être en jeu lorsque le système de sérotonine est « éteint », c’est la quantité de produits chimiques que votre cerveau fabrique à partir de son régime alimentaire normal de tryptophane, ainsi que l’efficacité avec laquelle les neurones du cerveau stockent et libèrent cette sérotonine car elle est nécessaire pour faire son travail.

CHRIS GASH

Réactions intestinales

La sérotonine qui est fabriquée dans votre tractus gastro-intestinal (alias sérotonine périphérique) a un travail très différent mais tout aussi précieux : elle se lie aux récepteurs de la paroi musculaire de l’intestin pour maintenir les choses en mouvement dans les intestins. Comme l’explique Blakely, « la sérotonine aide à contrôler la contraction de l’intestin et la sécrétion de liquide, et se lie également à un réseau de cellules impliquées dans des vagues d’activité électrique qui poussent les aliments dans notre système digestif ».

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Une partie de la sérotonine qui n’est pas utilisée dans l’intestin pénètre dans le sang, où elle est rapidement captée par les plaquettes. Le corps aime avoir juste la bonne quantité de cette sérotonine périphérique en circulation – et les plaquettes servent de parfaits petits réservoirs de sérotonine, dit Ducy. Mais les plaquettes ne sont pas seulement des conteneurs de stockage ; ils utilisent aussi ce produit chimique. La sérotonine est l’une des molécules que ces fragments cellulaires sécrètent pour aider à former des caillots.

Au cours de la dernière décennie, les scientifiques ont commencé à découvrir ce que la sérotonine périphérique peut faire d’autre, comme avoir un impact sur la densité osseuse, réguler le métabolisme et peut-être même jouer un rôle dans la prévention de maladies telles que le diabète de type 2 et l’obésité. Ce qui est certain, cependant, c’est que tout dérèglement de la sérotonine qui se produit dans l’intestin n’a pas d’impact sur les niveaux de sérotonine dans le cerveau.

Coup de main

Une façon de promouvoir une fonction saine de la sérotonine dans votre cerveau pourrait être aussi simple que de sortir à l’extérieur. La lumière du soleil pourrait faire partie du mécanisme qui permet au cerveau de synthétiser et d’utiliser de manière optimale la sérotonine. Dans les études d’autopsie, les niveaux de sérotonine dans le cerveau des personnes décédées pendant l’été sont plus élevés que ceux de celles qui sont décédées pendant l’hiver. Les chercheurs pensent que la lumière du soleil fonctionne en augmentant la quantité de signalisation de la sérotonine dans le cerveau, explique le Dr Barnett.

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Une autre stratégie de style de vie censée stimuler la sérotonine consiste à faire beaucoup d’exercice, ajoute-t-il. Dans une étude, il a été démontré que l’activité physique augmentait les taux de déclenchement des neurones qui utilisent la sérotonine, ce qui stimule à la fois la synthèse et la libération du produit chimique. D’autres recherches ont montré que l’exercice augmente la quantité de tryptophane qui pénètre dans le cerveau, ce qui peut également entraîner une augmentation de la production de sérotonine.

Enfin, quelques petites études ont montré que se faire masser peut également aider. Pourquoi reste un point d’interrogation, mais les avantages sont clairs : un examen de la recherche a révélé qu’en moyenne, le massage entraînait une augmentation de 28 % de la sérotonine et une augmentation de 31 % de la dopamine (une autre hormone du bien-être), ainsi que une diminution de 31% du cortisol, l’hormone du stress.

« Nous arrivons à un point où nous comprenons mieux les neurones à sérotonine : où ils vont, ce qu’ils font, ce qui les pousse à faire ce qu’ils font », déclare Blakely. « Cela a été une révolution pour notre compréhension des circuits du cerveau. »

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