Toujours affamé? Cet ingrédient peut être à blâmer

Tout le monde sait que les aliments salés donnent soif. Mais selon de nouvelles recherches, lorsque les gens augmentent leur consommation de sodium à long terme, ils boivent en fait moins l’eau. Et ce n’est pas la seule découverte surprenante de l’étude : les niveaux élevés de sodium augmentent également la sensation de faim, selon les auteurs, ce qui peut suggérer que les régimes riches en sel contribuent à la prise de poids.

Les experts disent que cette découverte contre-intuitive – que le sel alimentaire stimule l’appétit mais diminue la soif – bouleverse plus de 100 ans de sagesse scientifique conventionnelle. Les résultats sont publiés cette semaine sous la forme d’un ensemble de deux articles dans le Journal d’investigation clinique.

Dans le premier article, des chercheurs allemands et américains rendent compte de 10 cosmonautes russes qui ont participé à des programmes de simulation de vol de 2009 à 2011. Les hommes vivaient dans un environnement étroitement contrôlé pendant des mois d’affilée, ils étaient donc idéaux pour la recherche nutritionnelle et métabolique.

Les auteurs voulaient voir ce qui se passerait s’ils réduisaient progressivement la consommation de sel alimentaire des cosmonautes de 12 grammes par jour (similaire à un régime russe moyen) à 6 grammes par jour (la recommandation de la plupart des experts nationaux de la santé). La science dominante suggérait que les hommes auraient moins soif et boiraient moins d’eau, à mesure que leur taux de sodium diminuerait.

Mais ce n’est pas ce qui s’est passé. Au lieu de cela, les hommes buvaient moins d’eau lorsqu’ils étaient sur le haute-régime salé—suggérant que leur corps conservait ou produisait plus d’eau, sans l’évacuer avec le sel, comme on le soupçonnait auparavant.

L’auteur principal Jens Titze, MD, professeur agrégé de médecine et de physiologie moléculaire et biophysique à l’Université Vanderbilt, affirme que les résultats étaient inattendus, mais pas entièrement surprenants.

« Il est logique qu’avec un régime riche en sel, le corps veuille prévenir la perte d’eau », dit-il. « Donc, les reins doivent trouver un moyen d’augmenter la teneur en eau – et si vous avez plus d’eau dans votre corps, vous aurez moins soif. »

Les hommes ont également déclaré avoir plus faim lorsque leur taux de sel était plus élevé, même s’ils recevaient la même quantité de calories et de nutriments. Cela peut être dû au fait que le corps a besoin d’énergie supplémentaire pour conserver l’eau, explique le Dr Titze. « Je pense que si nous avions offert plus de nourriture aux cosmonautes, ils auraient trop mangé et pris du poids », dit-il.

Dans le deuxième article, les chercheurs ont reproduit leurs découvertes chez la souris. Dans ces expériences, ils a fait ont constaté que les souris suivant un régime riche en sel mangeaient plus de nourriture que celles suivant un régime pauvre en sel. Ils ont également découvert que les régimes riches en sel étaient associés à une dégradation des protéines musculaires. La protéine a été convertie en urée, un produit chimique qui permet aux reins de réabsorber le liquide et d’empêcher la perte d’eau pendant que le sel est excrété.

De plus, le processus de dégradation a été alimenté par une augmentation des glucocorticoïdes, des composés qui, chez l’homme, ont été liés au développement du diabète, de l’obésité, des maladies cardiaques et de l’ostéoporose. C’est important, dit le Dr Titze, car jusqu’à présent, les scientifiques se sont principalement concentrés sur la façon dont le sodium contribue à l’hypertension artérielle.

« Nos résultats suggèrent qu’il y a beaucoup plus à savoir », dit-il. Si un régime riche en sel déclenche une augmentation des glucocorticoïdes, dit-il, cela pourrait prédisposer les gens à d’autres problèmes de santé chroniques, même en l’absence de changements de la pression artérielle. Et cela pourrait potentiellement augmenter le risque de syndrome métabolique, une combinaison de trois facteurs de risque ou plus de maladie cardiaque et de diabète.

Le Dr Titze dit que, lorsqu’il s’agit des effets à court terme des aliments salés, la « sagesse du barman » est toujours valable. « Si vous mettez des cacahuètes salées devant vos clients, ils vont absolument consommer plus de boissons », dit-il. « Mais nos recherches ont montré que, sur plusieurs mois et même sur 24 heures, ils vont conserver plus d’eau et en consommer moins. »

Dans un article de commentaire d’accompagnement, Mark Zeidel, MD, professeur de médecine à la Harvard Medical School, a écrit que les nouvelles études remettent en question les croyances communes sur la façon dont les niveaux de sodium et de liquide sont équilibrés dans le corps. Ils démontrent également qu’un ajustement du sel alimentaire « modifie le métabolisme des protéines et des graisses et modifie les habitudes alimentaires et de consommation », entre autres changements physiologiques dans le corps.

En savoir plus sur ces changements peut aider les scientifiques à développer de nouveaux traitements pour des conditions telles que l’hypertension artérielle et l’insuffisance cardiaque congestive, a écrit le Dr Zeidel. Le Dr Titze dit que cela peut également aider les médecins à mieux comprendre le lien entre le sel et la prise de poids.

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