Les fumeurs sociaux ne sont pas accros à la nicotine, ils fument seulement

Les fumeurs sociaux n’allument généralement pas seuls, et ils limitent souvent les cigarettes aux week-ends ou après les heures. (CORBIS) Il y a une espèce de fumeur parmi nous qui est commune mais mal comprise. Leur habitat se compose de fêtes, de barbecues et de trottoirs à l’extérieur des bars et des restaurants. Ils préfèrent grappiller leurs cigarettes, et s’ils achètent un paquet, ils sont susceptibles de le soigner pendant une semaine ou plus. Vous les entendrez peut-être dire : « Je ne fume pas » ou « Seulement le week-end ».

Ce sont des « fumeurs sociaux » – et ils sont plus nombreux que vous ne le pensez.

Le tabagisme est souvent caractérisé comme une activité tout ou rien – sur les questionnaires des cabinets médicaux, il s’agit généralement d’une question par oui ou par non, par exemple – mais selon certaines estimations, entre un cinquième et un tiers des adultes qui fument ne le font pas. ne s’allume pas tous les jours. Alors que certains de ces soi-disant fumeurs non quotidiens fument régulièrement mais avec parcimonie, jusqu’à 30% entrent probablement dans la catégorie des fumeurs sociaux.

Les chiffres précis sont difficiles à obtenir, en partie parce que la définition d’un fumeur social est si vague. Une étude de 2007 sur le tabagisme social chez les étudiants – l’une des rares à avoir été publiée sur le sujet – a révélé que le terme était utilisé « de manière vague et incohérente », même parmi les chercheurs. Mais la plupart des gens reconnaissent un fumeur social lorsqu’ils en voient un. Ils fument occasionnellement, presque toujours en groupe, et le plus souvent en buvant de l’alcool. Par définition, ils ne se considèrent pas dépendants de la nicotine. Beaucoup ont commencé à fumer occasionnellement au lycée ou au collège, mais n’ont jamais réussi à devenir une habitude quotidienne.

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« Si je sors boire un verre ou que je traîne avec des fumeurs, j’ai généralement envie de fumer », déclare Vickie, 45 ans, de New York. « Mais je pourrais fumer vendredi, samedi, dimanche, puis ne pas fumer pendant une semaine. »

L’amie de Vickies, Katherine, 46 ans, fume par intermittence depuis ses études à l’université, mais elle le limite à des moments et à des endroits précis. « Je ne pense pas avoir déjà fumé une cigarette avant 19 heures », dit-elle. « J’ai fumé seul, mais très, très rarement, et je ne pense pas avoir acheté un paquet depuis 20 ans. Je sais que je pourrais le lâcher à tout moment. » Bien qu’elle passe parfois des mois sans fumer, elle peut fumer un paquet entier en un week-end si de vieux amis sont en ville ou si elle est en vacances. « Fumer est une petite indulgence que je fais parfois », dit Katherine, « un peu comme manger trop de crème glacée. »

Le tabagisme social est souvent comparé à la consommation d’alcool sociale, c’est-à-dire que le fumeur social est au « vrai » fumeur ce que le buveur occasionnel du week-end est à l’alcoolique. Même si les fumeurs (ou buveurs) sociaux vont parfois un peu trop loin, leur comportement est tout de même fondamentalement différent.

La consommation sociale est une « analogie importante », explique Saul Shiffman, PhD, professeur de psychologie à l’Université de Pittsburgh, spécialisé dans l’étude des fumeurs occasionnels. L’une des « caractéristiques » des buveurs sociaux (la grande majorité de ceux qui boivent de l’alcool), dit Shiffman, est qu’ils boivent dans des contextes spécifiques. « Ils boiront au dîner avec des amis, ils boiront le soir le week-end, mais ils ne boivent pas dans la voiture ou à la première heure du matin », explique-t-il. « C’est le confinement de l’usage à des situations particulières qui marque quelqu’un qui consomme une drogue mais pas de manière addictive. »

Le tabagisme social est une tendance

Alors que le nombre total de fumeurs aux États-Unis est en baisse, la proportion de fumeurs occasionnels semble augmenter. Les enquêtes gouvernementales montrent que le nombre de fumeurs non quotidiens a augmenté de 40 % entre 1998 et 2001, selon Shiffman. Des reportages et des études ont également fourni des preuves anecdotiques que le tabagisme social est en augmentation, en particulier chez les jeunes.

Les raisons de cette tendance apparente n’ont pas été pleinement expliquées. Certains suggèrent que la prise de conscience croissante des risques pour la santé, la stigmatisation entourant le tabagisme (ce qui peut expliquer pourquoi les fumeurs interrogés pour cet article ne voulaient pas que leur nom complet soit utilisé) et les interdictions de fumer dans les lieux publics poussent les gros fumeurs à réduire leur consommation. Vickie, par exemple, ne serait pas surprise en train de fumer autour de ses deux jeunes enfants, et les restrictions contre le tabagisme au travail ou dans les bars et restaurants suffisent souvent à éteindre ses envies, dit-elle, surtout en hiver.

Une autre théorie populaire est que les fumeurs sociaux, contrairement aux buveurs sociaux, n’existent pas vraiment. Les fumeurs sociaux, pense-t-on, sont des toxicomanes de bas niveau, soit dans le déni, soit au bord de la dépendance. C’est un peu comme le vieil adage selon lequel il y a deux types de motocyclistes : ceux qui ont eu des accidents et ceux qui vont en avoir. Et la recherche indique qu’il pourrait y avoir quelque chose à cela : dans l’étude récente des étudiants universitaires, 60 % des étudiants interrogés qui ont nié qu’ils étaient des fumeurs se sont identifiés comme des fumeurs sociaux ; environ 10 % de ces prétendus non-fumeurs fumaient en fait au moins tous les deux jours.

La théorie du déni peut cependant être un peu simpliste. Nous sommes habitués à considérer tous ceux qui fument comme des toxicomanes – la nicotine est connue pour être l’une des drogues les plus addictives, après tout – mais selon la plus récente enquête nationale sur la consommation de drogues et la santé, sur les 40,9 millions d’adultes au cours de la de 18 ans qui avaient fumé une cigarette au cours du mois précédent, seuls 60 % environ pouvaient être considérés comme dépendants à la nicotine.

Les 40% restants comprennent des fumeurs sociaux, ainsi qu’un groupe connu sous le nom de « chipers », un terme utilisé à l’origine pour décrire les utilisateurs intermittents et non dépendants de l’héroïne. Ces fumeurs, qui restent un mystère médical, ont fumé jusqu’à un paquet par semaine pendant des années, voire des décennies, sans devenir dépendants de la nicotine. Lorsqu’ils arrêtent de fumer pendant un jour ou deux, ils ne souffrent plus des envies, de l’irritabilité et des autres symptômes de sevrage qui tourmentent les fumeurs dépendants. Il n’est pas clair pourquoi c’est; il se peut que la façon dont leur cerveau est câblé les rend moins sensibles à la dépendance.

Tous les fumeurs sociaux ne sont pas des chippers, mais il y a certainement un certain chevauchement entre les groupes. Katherine a remarqué qu’elle a toujours eu une relation avec les cigarettes différente de celle de certains de ses amis qui fument plus. « Même quand j’ai fumé 10 cigarettes en une nuit, je ne pense pas avoir jamais pensé : « Je ferais mieux de ne pas faire ça parce que je deviendrais accro », ce qui rend les vrais fumeurs fous », dit-elle. « Même quand j’ai essayé la cigarette pour la première fois, au lycée, je pouvais voir que pour ma meilleure amie, fumer était une chose différente de ce que c’était pour moi. Elle fumait de plus en plus, et je n’ai jamais été comme ça. »

Accro au tabac, pas à la nicotine ?

Les fumeurs sociaux ne sont peut-être pas dépendants de la nicotine, mais cela ne signifie pas nécessairement qu’ils ne sont pas accros au tabagisme, que ce soit le rituel lui-même, la sensation de fumée ou le high de nicotine qu’il procure. « Ces gens prennent de la nicotine pour ses effets psychoactifs, pas pour éviter le sevrage », explique Shiffman. « Mais cela ne veut pas dire qu’ils n’en ont pas besoin d’une autre manière. »

Lacey, 23 ans, récemment diplômée d’une université à Athens, en Géorgie, a été une « vraie » fumeuse pendant quatre ans ; elle a échangé le tabagisme quotidien contre le tabagisme social à l’âge de 20 ans. Elle n’a eu aucun mal à réduire sa consommation – elle fumait plus par ennui et par habitude que par dépendance à la nicotine, dit-elle – mais elle a trouvé son tabagisme social dans les bars étonnamment difficile à abandonner . « Ça a été difficile », dit-elle. « C’est une très grosse habitude, mais je pense que la nicotine y est pour quelque chose. Lorsque vous buvez, fumer une cigarette est l’une des meilleures sensations au monde. »

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