Les aimants Bully Kids sont-ils déprimés ?


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Par Anne Harding

MERCREDI 8 février 2012 (Health.com) — Les psychologues, sans parler des parents, observent depuis longtemps que les enfants qui semblent déprimés ont tendance à avoir du mal à s’entendre et à être acceptés par leurs pairs.

Ce sur quoi les experts n’ont pas pu s’entendre, c’est ce qui vient en premier, la dépression ou la difficulté sociale. La plupart des chercheurs ont supposé que les enfants qui sont exclus ou victimes d’intimidation deviennent déprimés en conséquence (plutôt que l’inverse), tandis que d’autres ont suggéré que les deux problèmes vont de pair et sont pratiquement impossibles à dissocier.

Une nouvelle étude, publiée cette semaine dans la revue Développement de l’enfantfournit certaines des preuves les plus solides à ce jour pour une troisième théorie : les enfants qui pleurent facilement, expriment des émotions négatives et montrent d’autres signes de dépression finissent par souffrir socialement parce qu’ils sont rejetés par leurs pairs et attirent l’attention des intimidateurs.

« Les intimidateurs ciblent les jeunes qui sont peu susceptibles de riposter », explique l’auteur principal Karen P. Kochel, PhD, professeur de recherche adjoint à l’Arizona State University, à Phoenix. « Les jeunes qui sont déprimés ont vraiment le potentiel de paraître vulnérables et sont des cibles faciles pour la victimisation, malheureusement. »

Pour mieux comprendre comment la dépression et les problèmes sociaux se déroulent au fil du temps, Kochel et ses collègues ont suivi un groupe ethniquement et socio-économiquement diversifié de 486 enfants alors qu’ils traversaient les 4e, 5e et 6e années. En cours de route, les chercheurs ont périodiquement mesuré les symptômes de la dépression et l’acceptation sociale en interrogeant les parents, les enseignants et les enfants eux-mêmes.

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Les élèves de quatrième année qui montraient des signes de dépression étaient plus susceptibles que leurs camarades de classe d’être victimisés en cinquième année, et les enfants qui étaient harcelés en cinquième année avaient tendance à être moins acceptés par leurs pairs en sixième année.

En revanche, les chercheurs ont trouvé peu de preuves que le fait d’être victime d’intimidation augmentait le risque qu’un enfant devienne dépressif plus tard.

Bien que les résultats suggèrent que la dépression a tendance à précéder les difficultés sociales, ils n’excluent pas la possibilité que des problèmes avec les pairs puissent rendre un enfant déjà déprimé encore plus déprimé. « Je pense qu’il est très possible qu’il s’agisse d’un processus cyclique », déclare Kochel.

Il n’est pas clair d’après l’étude ce que les enfants déprimés auraient pu faire, spécifiquement, pour éloigner leurs pairs. Mais la recherche chez les adultes suggère que la dépression peut avoir un effet négatif sur les compétences sociales et l’agrément général d’une personne, explique David Schwartz, PhD, professeur agrégé de psychologie et d’éducation à l’Université de Californie du Sud, à Los Angeles, qui n’a pas participé à l’étude.

Les personnes déprimées « sont souvent caractérisées par la négativité et une révélation inappropriée de soi – pensez à » Debbie Downer « sur Saturday Night Live », explique Schwartz. « En conséquence, ils ne sont peut-être pas très amusants à côtoyer. Malheureusement, ils entrent parfois dans un cycle où la dépression entraîne des déficits de compétences sociales, et les problèmes de compétences sociales conduisent au rejet interpersonnel, ce qui aide à maintenir la dépression. »

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Kochel et ses collègues soupçonnent qu’un schéma similaire peut se produire chez les enfants. « Une possibilité est que les jeunes déprimés présentent des déficits de compétences sociales ou des comportements… ou parlent excessivement de leurs problèmes », dit-elle. « Ce sont toutes des choses qui ont le potentiel d’irriter les pairs. »

Jennifer Lansford, PhD, psychologue du développement au Center for Child and Family Policy de l’Université Duke, à Durham, en Caroline du Nord, a déclaré que l’étude était « rigoureuse et bien menée » et que les résultats ont du sens.

« Même dès mon plus jeune âge, [expressions] de tristesse ou… d’autres émotions négatives peuvent entraîner des problèmes avec les pairs », dit-elle. « Si les parents et les enseignants sont capables de travailler avec les enfants pour exprimer leurs émotions de différentes manières, ils ne susciteront peut-être pas les mêmes mauvais traitements de la part de leurs pairs.

Lansford souligne cependant qu’un comportement dépressif ne justifie jamais l’intimidation ou l’exclusion d’un enfant. « Je pense qu’il est important d’éviter une perspective de » blâmer la victime « à ce sujet », dit-elle.

Les résultats, dit Kochel, montrent à quel point il est important que les parents et les enseignants soient conscients des signes de dépression chez les enfants, organisent un traitement si nécessaire et aident les enfants déprimés à socialiser et à s’entendre avec leurs pairs. Le cycle de la dépression et de la victimisation est susceptible de s’aggraver s’il n’est pas maîtrisé, car les symptômes dépressifs ont tendance à s’intensifier pendant l’adolescence, dit-elle.

Les parents qui craignent que leur enfant ait des difficultés sociales peuvent faire du bénévolat dans son école pour avoir une meilleure idée de ce qui se passe, dit Lansford. Et ils peuvent encourager les amitiés en organisant des dates de jeu, ajoute-t-elle.

« Le simple fait d’avoir un seul bon ami peut vraiment être un tampon contre la victimisation – ou la dépression, d’ailleurs », dit-elle. « Si les enfants sont capables d’établir une amitié solide, cela peut être un véritable facteur de protection pour eux. »

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