Le diabète de type 1 pourrait être déclenché par un virus commun, selon une étude

Une nouvelle étude suggère qu’un virus commun peut augmenter le risque de développer un diabète de type 1 chez les enfants, ce qui soulève la possibilité qu’un vaccin puisse un jour aider à prévenir la maladie à vie. La recherche n’est pas la première à établir un lien entre les entérovirus et le diabète, mais les auteurs affirment qu’il s’agit de l’étude la plus vaste et la plus définitive à ce jour.

Les entérovirus sont un groupe de virus qui provoquent généralement des maladies bénignes, comme le rhume. Certaines souches d’entérovirus, telles que le poliovirus, l’entérovirus-D68 et le coxackievirus (également connu sous le nom de maladie main-pied-bouche), peuvent provoquer des symptômes plus graves.

Des recherches antérieures ont également suggéré que les enfants exposés aux entérovirus sont plus susceptibles de développer un diabète de type 1, une maladie auto-immune qui endommage les cellules productrices d’insuline dans le pancréas, que ceux qui ne l’ont pas. Pour approfondir ce lien, des chercheurs de l’Université de Tampere en Finlande ont testé plus de 1 600 échantillons de selles de 129 enfants qui avaient récemment développé un diabète et 282 enfants non diabétiques pour l’ARN d’entérovirus, un marqueur d’infection antérieure. Ils ont trouvé une différence significative entre les groupes : seuls 60 % du groupe témoin présentaient des signes d’infection antérieure, contre 80 % du groupe nouvellement diabétique.

Les résultats, publiés dans la revue Diabétologique, ont également montré que l’infection à entérovirus survenait généralement plus d’un an avant que les enfants ne soient testés positifs pour les auto-anticorps des îlots, le premier signe du diabète de type 1. En tenant compte de ce décalage temporel, les chercheurs ont déterminé que les enfants atteints de diabète avaient environ trois fois plus d’infections à entérovirus que ceux qui n’en étaient pas atteints.

L’étude n’a pas pu prouver une relation de cause à effet entre les entérovirus et le diabète. Mais les auteurs disent que de grandes études internationales sont en cours pour mieux comprendre comment ces virus – et quelles souches, en particulier – peuvent endommager le pancréas. Ils espèrent qu’un jour, un vaccin pourrait être développé pour protéger contre les souches associées au diabète.

« On pourrait supposer qu’un tel vaccin offrirait une protection efficace contre ces virus ; en fait, cela a déjà été démontré dans des études sur des souris », a déclaré l’auteure principale Hanna Honkanen, PhD, chercheuse au département de virologie. Santé par email. « Dans [an] situation optimale, nous pourrions avoir des résultats d’essais humains après 10 ans.

Jessica Dunne, PhD, directrice de la recherche de découverte à FRDJ (anciennement la Fondation de la recherche sur le diabète juvénile), convient que le potentiel d’un nouveau vaccin contre l’entérovirus est passionnant.

« Les entérovirus ne sont pas le seul déclencheur du diabète, il est donc important de noter que même si nous prévenions toutes les infections à entérovirus, nous ne serions probablement pas en mesure de prévenir tous les cas de diabète de type 1 », déclare Dunne, qui n’a pas participé au nouveau rechercher. « Mais même si nous pouvions prévenir 30% ou 50% des cas, je pense que cela irait loin. »

Pour l’instant, Honkanen dit que les parents ne devraient pas s’inquiéter de l’exposition de leurs enfants aux entérovirus. « Tous les enfants auront plusieurs infections à entérovirus », a-t-elle écrit. « Ainsi, il est clair que des facteurs supplémentaires, par exemple des facteurs génétiques, sont nécessaires au développement du diabète. »

Il est logique de protéger les enfants contre ces virus de la même manière que vous le feriez contre le rhume et la grippe : encouragez-les à se laver les mains fréquemment et à garder leurs distances avec les autres malades. Mais à part cela, il n’y a aucun moyen pratique d’éviter l’infection. « Nous ne voulons pas garder nos enfants dans des bulles », dit Dunne.

Dans l’ensemble, ajoute-t-elle, il semble y avoir plusieurs voies de développement du diabète de type 1. « D’une certaine manière, l’entérovirus peut être un déclencheur pour emprunter la voie de l’auto-immunité », dit-elle. « Mais même pour les enfants qui risquent de développer un diabète de type 1, il y a probablement beaucoup d’autres choses qui doivent arriver pour aller jusqu’au bout de cette voie. »

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