Hormones dans les aliments : faut-il s’inquiéter ?

Getty ImagesUn saumon qui atteint sa taille commerciale deux fois plus vite que la normale. Des vaches laitières qui produisent 15 % de lait en plus. Des vaches de boucherie qui grandissent 20 % plus vite.

Le point commun entre ces animaux hyper productifs ? Grâce à des injections et des implants (dans le cas des vaches) ou au génie génétique (dans le cas du saumon), ils contiennent des niveaux artificiellement élevés d’hormones sexuelles ou de croissance.

Ces hormones sont-elles dangereuses pour les humains qui mangent la nourriture ou boivent le lait ? L’industrie alimentaire dit non et la Food and Drug Administration (FDA) est d’accord, du moins en ce qui concerne les vaches.

La FDA, qui réglemente l’utilisation des hormones dans le bétail, n’a pas encore décidé si elle approuvera la vente d’un saumon génétiquement modifié breveté par la société de biotechnologie AquaBounty. Si le saumon – qui est câblé pour produire de l’hormone de croissance toute l’année, au lieu de seulement au printemps et en été – obtient un accord de l’agence, ce sera le premier animal génétiquement modifié à se retrouver dans votre assiette. (Les fruits et légumes génétiquement modifiés existent depuis des années.)

Le sceau d’approbation de la FDA n’est pas susceptible de rassurer ceux qui craignent que l’excès d’hormones dans l’approvisionnement alimentaire ne contribue au cancer, à la puberté précoce chez les filles et à d’autres problèmes de santé chez l’homme. Pendant des années, les défenseurs des consommateurs et les experts en santé publique se sont battus pour limiter l’utilisation d’hormones chez les vaches, et certains soutiennent une interdiction de la pratique similaire à celle en place en Europe, où la réglementation alimentaire est généralement plus stricte qu’aux États-Unis.

Mais il n’est pas clair si ces hormones sont vraiment mauvaises pour notre santé. Étonnamment, peu de recherches ont été effectuées sur les effets de ces hormones sur la santé chez l’homme, en partie parce qu’il est difficile de séparer les effets des hormones ajoutées du mélange d’hormones naturelles, de protéines et d’autres composants présents dans le lait et la viande. Acheter bio peut rassurer les acheteurs, mais il y a peu de preuves que ces produits sont en effet plus sûrs.

Hormones de croissance

En 1993, la FDA a approuvé l’hormone de croissance bovine recombinante (rBGH), une hormone de vache synthétique qui stimule la production de lait lorsqu’elle est injectée aux vaches laitières, et les groupes de consommateurs s’en sont inquiétés depuis. La manipulation de l’hormone de croissance chez le saumon AquaBounty a suscité des préoccupations similaires.

En soi, la rBGH n’a aucun effet perceptible chez l’homme et est peu préoccupante pour votre santé, et l’hormone de croissance dans le saumon d’AquaBounty devrait également être sans conséquence pour votre santé. La crainte réelle est que la manipulation des hormones de croissance chez les vaches – ou le saumon – puisse augmenter une autre hormone, le facteur de croissance analogue à l’insuline (IGF), qui pourrait imiter les effets de l’hormone de croissance humaine de manière néfaste. En fait, des recherches ont montré que le lait de vaches traitées à la rBGH contient jusqu’à 10 fois plus d’IGF que les autres laits.

Des taux sanguins plus élevés d’IGF (indépendamment de ce qui les cause) ont été associés à un risque accru de cancer du sein, de la prostate et d’autres cancers chez l’homme. Dans une étude de 2004, les patientes ayant des niveaux d’IGF supérieurs à la moyenne avaient un risque de cancer de la prostate près de 50 % plus élevé et un risque de cancer du sein préménopausique hormono-dépendant 65 % plus élevé que les personnes ayant des niveaux inférieurs à la moyenne.

De nombreux facteurs, y compris les gènes, le tabagisme et l’apport en graisses, contribuent à ces cancers, mais « il est très probable qu’au moins une partie de cela [risk] est lié aux niveaux d’IGF », en particulier en ce qui concerne le cancer de la prostate, explique Walter Willett, MD, président du département de nutrition à la Harvard School of Public Health, à Boston.

Bien qu’il ait été démontré que la consommation de beaucoup de lait et d’autres produits laitiers augmente les taux sanguins d’IGF humain, l’augmentation n’est probablement pas un effet direct du taux d’IGF de l’animal ou de l’IGF présent dans ces aliments. C’est parce que la quantité d’IGF dans les produits laitiers, qu’ils proviennent ou non de vaches traitées à la rBGH, est pâle par rapport à ce qui se trouve naturellement dans votre corps.

« Juste [to get] la quantité d’IGF sécrétée dans votre salive et votre tube digestif en une journée, vous devriez boire environ 95 litres de lait », explique Terry Etherton, PhD, professeur de sciences laitières et animales à l’Université d’État de Pennsylvanie et auteur d’un blog sur la biotechnologie alimentaire.

Et vous devriez manger au moins 170 portions de trois onces de saumon génétiquement modifié. (Les niveaux d’IGF dans le saumon AquaBounty et le saumon ordinaire sont comparables, bien que les défenseurs des consommateurs disent que les études qui ont déterminé cela sont trop petites pour être fiables.)

Donc, si la quantité d’IGF dans le lait est négligeable, comment la consommation de lait augmente-t-elle nos niveaux d’IGF ? Le lait en général – et les protéines, le sucre, les minéraux et les hormones non-IGF qu’il contient – peut en quelque sorte amener le corps humain à produire davantage de son propre IGF, explique le Dr Willett.

Hormones sexuelles et puberté précoce

L’IGF n’est pas la seule hormone présente dans l’approvisionnement alimentaire. Les éleveurs engraissent le bétail avec des hormones sexuelles, notamment des œstrogènes, depuis les années 1950. Aujourd’hui, la plupart des vaches de boucherie aux États-Unis, à l’exception de celles étiquetées « biologiques », reçoivent un implant dans l’oreille qui délivre une hormone, généralement une forme d’œstrogène (estradiol) en combinaison avec cinq autres hormones. (Ces hormones ne sont pas administrées aux poulets et aux porcs car elles n’ont pas le même effet de promotion de la croissance chez ces animaux, bien que des antibiotiques soient administrés aux trois espèces pour des raisons similaires de promotion de la croissance.)

L’une des préoccupations est que ces hormones peuvent stimuler une puberté plus précoce chez les enfants, qui, en moyenne, entrent dans la puberté à un âge plus jeune qu’il y a une génération ou deux, pour des raisons qui ne sont pas claires.

Mais Ann Macrina, PhD, chercheuse au Département des sciences laitières et animales de l’Université d’État de Pennsylvanie, affirme que la quantité d’œstrogène trouvée dans la viande est extrêmement faible par rapport au niveau de notre corps. Une portion de trois onces de bœuf provenant d’une vache traitée aux œstrogènes contient moins d’un milliardième de gramme d’œstrogènes, un niveau environ 400 000 fois inférieur à celui des œstrogènes chez les femmes et près de 100 000 fois inférieur à celui des hommes.

Cependant, même des quantités infimes d’œstrogène pourraient affecter les filles et les garçons prépubères, explique le Dr Willett. « [For] une fille qui ne produit pas d’hormones elle-même, elles pourraient être assez importantes. »

Une étude de 2009 a révélé que les enfants qui consommaient le plus de protéines d’origine animale entraient dans la puberté environ sept mois plus tôt que ceux qui en consommaient le moins. « Peu importe qu’il s’agisse de lait, de fromage ou de viande, toutes ces protéines animales ont un impact évident sur [our] système IGF », explique Thomas Remer, PhD, l’un des auteurs de l’étude et professeur à l’Institut de recherche sur la nutrition infantile, en Allemagne.

Pourtant, les hormones ajoutées à l’approvisionnement alimentaire ne sont probablement pas le principal responsable de la puberté précoce. Il est plus probable que la viande, le lait et les aliments similaires contribuent à déclencher une puberté plus précoce, car ils sont riches en protéines, en calories et en nutriments, déclare Marcia Herman-Giddens, professeure auxiliaire à l’École de santé publique de l’Université de Caroline du Nord, à Chapel Hill. , et auteur principal d’une étude influente de 1997 sur la puberté précoce chez les filles.

Cependant, Herman-Giddens prévient que davantage de recherches sont nécessaires pour démêler les nombreux facteurs impliqués. Par exemple, dit-elle, la hausse des taux de surpoids et d’obésité – et les aliments transformés, les boissons riches en calories et le manque d’exercice qui les motivent – sont « probablement la principale raison » de la tendance à une puberté plus précoce. (Les cellules graisseuses stimulent le corps à produire des œstrogènes.) Les pesticides, les retardateurs de flamme, les plastiques et autres produits chimiques dans l’environnement qui peuvent perturber les hormones peuvent également être en partie à blâmer.

Bio ou non ?

La viande bovine et les produits laitiers biologiques certifiés par le Département américain de l’agriculture (USDA) sont accompagnés de la garantie que les vaches n’ont pas été traitées avec de la rBGH ou des hormones sexuelles. Ils viennent également avec un prix beaucoup plus élevé. La tranquillité d’esprit vaut-elle l’argent supplémentaire?

Probablement pas, dit le Dr Willett, qui préconise de réduire la consommation de viande en général. La plupart des gens ne devraient pas manger plus de deux portions de viande rouge par semaine, dit le Dr Willett, et « si vous êtes [only] avoir quelques portions par semaine, cela ne fait pas beaucoup de différence que ce soit bio ou non. »

Le Dr Willett offre des conseils similaires concernant les produits laitiers biologiques. D’autre part, des experts comme Herman-Giddens exhortent les consommateurs à rester à l’écart du lait traité à la rBGH en raison de ses niveaux d’IGF potentiellement plus élevés et du fait qu’il n’a aucun avantage supplémentaire pour la santé par rapport au lait ordinaire. Au lieu de passer au lait biologique, le Dr Willett recommande de réduire complètement les produits laitiers, malgré les recommandations de l’USDA qui demandent trois portions de produits laitiers par jour.

Bruce Chassy, ​​PhD, professeur de microbiologie alimentaire à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign, affirme que la « propagande » des groupes d’agriculture biologique a créé des idées fausses et une résistance à la rBGH chez les consommateurs. En fait, Chassy soutient que la manipulation des hormones de croissance présente des avantages : les vaches traitées à la rBGH sont meilleures pour l’environnement, pas seulement pour le résultat net, puisque les agriculteurs peuvent obtenir la même quantité de lait avec moins de vaches. De même, le saumon AquaBounty consomme 10 % de nourriture en moins au cours de son cycle de vie qu’un saumon d’élevage ordinaire.

L’effet le plus durable des craintes entourant les hormones dans l’approvisionnement alimentaire peut être la valeur du « biologique » ou du « sans hormones » comme argument de vente, dit Chassy.

« Je pense qu’il y a beaucoup de fermes qui n’utilisent pas [rBGH] parce qu’ils perçoivent que les consommateurs ne veulent pas [rBGH]« du lait traité », dit-il. Il prédit que le saumon AquaBounty inspirera probablement des « campagnes de marketing pour les poissons « sans hormones ». » C’est une affirmation ridicule, soutient-il, puisque tous les poissons – et toute la viande et le lait – contiennent des hormones.

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