5 avantages pour la santé d’avoir un animal de compagnie

La théorie du soutien social

« La raison pour laquelle les animaux sont bons pour votre santé est similaire à la raison pour laquelle les gens sont bons pour votre santé : le soutien social », explique Alan Beck, ScD, directeur du Center for the Human-Animal Bond du Purdue University’s College of Veterinary Medicine. Les relations humaines atténuent le stress et améliorent notre estime de soi; les relations avec nos animaux de compagnie font de même. Les interactions de soutien social déclenchent une libération d’ocytocine et une diminution du cortisol, les mécanismes de relaxation. « Notre cerveau interprète [human and pet] relations de la même manière, et donc s’approprient les mêmes hormones », explique Beck.

Boosters de santé cardiaque

Une étude récente a montré que les propriétaires de chiens sont plus susceptibles que les non propriétaires de chiens d’atteindre les directives d’activité physique recommandées de 150 minutes d’activité d’intensité modérée par semaine. « Vous marchez pour l’animal, pas seulement pour vous. Cela vous donne cette motivation supplémentaire », déclare Yvette Johnson-Walker, DVM, PhD, enseignante clinique à l’Université de l’Illinois au Collège de médecine vétérinaire d’Urbana-Champaign. En fait, certains médecins suggèrent d’amener un chien à leurs patients souffrant de problèmes cardiovasculaires – la marche d’intensité modérée est aussi efficace que la course à pied pour abaisser la tension artérielle et le cholestérol.

Toucher apaisant

Il a été démontré que caresser un chat abaisse le rythme cardiaque ainsi que la pression artérielle systolique et diastolique, explique le Dr Johnson-Walker. Et plus le lien que vous avez avec l’animal est profond, plus la réduction du stress est forte. Dans une étude de 2016 comparant les bénévoles d’un refuge pour chats et les propriétaires de chats, les deux parties avaient des indicateurs de stress réduits, mais les propriétaires ont ressenti des effets calmants encore plus importants.

Un visage amical

Les chiens nous exposent naturellement à des situations où nous sommes plus susceptibles de rencontrer et de dialoguer avec de nouvelles personnes. Que vous rencontriez un autre promeneur de chiens dans la rue ou que vous commenciez une conversation avec quelqu’un dans la classe de dressage de votre chiot, vous avez immédiatement quelque chose en commun. Les animaux de compagnie permettent également aux autres de nous approcher de manière non stressante : si un étranger s’approche de vous sans raison claire, ce serait menaçant, explique Beck. Mais si l’étranger vient saluer votre chien, c’est plus acceptable.

Une rue à double sens

Alors que les amis à fourrure améliorent votre santé, leur santé et leur bonheur sont tout aussi importants. « Lorsque les animaux de compagnie sont réconfortés ou caressés par leur propriétaire, leur anxiété et leur stress diminuent », explique le Dr Johnson-Walker. Cependant, cela n’est vrai que si l’animal est à l’aise avec vous. Il y a quelques signes comportementaux pour dire comment ils se sentent vraiment. Un animal de compagnie heureux aura généralement un corps doux et détendu et vous touchera librement, comme lorsqu’un chat se frotte contre vos jambes ou qu’un chien flaire votre main. Signes d’un chien mécontent, anxieux ou effrayé ? « Leur queue peut être baissée ou leurs oreilles en arrière, et vous remarquerez souvent des halètements, des léchages de lèvres et des bâillements de stress », explique Lisa Radosta, DVM, fondatrice de Florida Veterinary Behavior Services. Le Dr Radosta recommande le test de consentement, qui consiste à caresser votre chien ou votre chat pendant quelques coups, puis à s’éloigner pour voir s’il sollicite plus d’attention ou s’éloigne de l’interaction. Si elle en demande plus, elle s’amuse aussi.

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